Dor Crônica - O Blog das Dores Crônicas

Como o estresse pode embaralhar nosso cérebro

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Uma pesquisa global recentemente publicada posiciona o Brasil entre os três países mais estressados do mundo no período 2020-2021. Desde a estreia do blog, há quase três anos, eu tenho dado especial cobertura ao estresse crônico pela sua inquestionável associação com dores crônicas de todo tipo. Mas em condições normais e não pandêmicas. Esse artigo tenciona atualizar o que se sabe sobre o assunto na atualidade.

A pandemia – e suas convulsões sociais e econômicas – deixou pessoas ao redor do mundo com a sensação de que não conseguem encadear dois pensamentos. O estresse realmente nos afetou.

Isso não é surpresa para os cientistas que estudam o estresse. Nossos cérebros não são feitos para pensar, planejar e lembrar de maneira complexa em tempos de grandes turbulências. Sentir-se prejudicado é “uma resposta biológica natural”, diz Amy Arnsten, neurocientista da Escola de Medicina de Yale. “É assim que nossos cérebros estão conectados.”

Décadas de pesquisa relataram as maneiras pelas quais o estresse pode interromper os negócios normais em nossos cérebros. Estudos recentes deixaram ainda mais claro como o estresse enfraquece nossa capacidade de planejar com antecedência e apontaram uma maneira como o estresse muda o funcionamento de certas células cerebrais.

Os cientistas reconhecem a pandemia como uma oportunidade para um experimento massivo em tempo real sobre o estresse. Covid-19 impingiu a nós uma forte mistura de estressores de saúde, econômicos e sociais. E a data de término não está à vista. Uma coisa é certa: essa pandemia jogou todos nós em um território desconhecido.

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Em curto-circuito

As surpreendentes habilidades do cérebro humano dependem de uma teia de conexões de células nervosas. Um centro de atividade é o córtex pré-frontal, importante para algumas de nossas formas mais extravagantes de pensamento. Essas “funções executivas” incluem pensamento abstrato, planejamento, foco, malabarismo com vários bits de informação e até mesmo praticar a paciência. O estresse pode abafar os sinais desse hub, mostraram estudos com animais de laboratório e humanos.

“Mesmo o estresse relativamente leve pode prejudicar o córtex pré-frontal”, diz Elizabeth Phelps, psicóloga e neurocientista da Universidade de Harvard. “Esse é um dos efeitos mais robustos do estresse no cérebro.”

Essa deficiência foi descrita em muitos estudos. Um exemplo memorável vem de 20 estudantes de medicina em pânico que enfrentam exames de licenciamento. Depois de um mês de preparação para o teste de alto estresse, os alunos tiveram um desempenho pior em um teste de atenção do que depois que os exames terminaram. As varreduras funcionais de ressonância magnética mostraram que, sob estresse, as conexões pré-frontais dos alunos com outras áreas do cérebro diminuíram, relataram os cientistas em Proceedings of the National Academy of Sciences em 2009.

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Diagrama de experimento de cérebros, A. Arsten.

Normalmente, o cérebro de uma pessoa alerta tem quantidades moderadas de mensageiros químicos que levam o córtex pré-frontal a assumir o controle e realizar o pensamento de alto nível (esquerda). Mas, com o estresse, esses sinais químicos podem inundar o cérebro, ativando redes cerebrais ligadas à amígdala envolvidas em detectar e responder a ameaças (à direita).

Quando o córtex pré-frontal fica quieto, redes cerebrais mais reacionárias assumem o controle. Alguns desses circuitos “primitivos”, como Arnsten os chama, estão centralizados na amígdala, duas estruturas em forma de amêndoa enterradas bem no fundo do cérebro que nos ajudam a sentir e responder às ameaças. Essas reações rápidas e instintivas “são úteis se você está enfrentando uma cobra”, diz Arnsten, “mas não ajudam se você está enfrentando uma decisão médica complexa”.

O estresse e a capacidade de concentração

Um experimento mais recente, publicado online em 2 de abril na Current Biology, ilustra como o estresse pode desviar as pessoas de um planejamento cuidadoso. Quando as pessoas foram ameaçadas por choques elétricos, suas habilidades de planejar com antecedência voam pela janela. Anthony Wagner, neurocientista cognitivo da Universidade de Stanford, e colegas pediram a 38 pessoas que aprendessem uma rota familiar por meio de cidades virtuais. Com a prática, as pessoas aprenderam essas rotas, bem como a localização de objetos reconhecíveis, como uma zebra, uma maçã, um grampeador ou o rosto de Taylor Swift, ao longo do caminho.

“Nossa pergunta era: ‘Quais são os efeitos do estresse?’” Wagner diz. Para descobrir, os pesquisadores usaram choques elétricos “moderadamente dolorosos” para induzir o estresse em alguns participantes, que voltaram a cidades virtuais familiares e foram solicitados a encontrar o caminho até a zebra, por exemplo. Os indivíduos não sabiam quando receberiam o choque e não podiam controlar nenhum aspecto disso.

Após o treinamento, os participantes – alguns estressados ​​com a expectativa de novos choques e outros não – foram enviados de volta à cidade virtual e solicitados a encontrar o caminho para um item específico.

Mas havia um truque: os participantes podiam alcançar o grampeador, por exemplo, com mais rapidez e eficiência pegando um atalho. O atalho, no entanto, exigia mais planejamento, mais iniciativa e uma dependência mais forte das relações previamente aprendidas entre as ruas.

Pessoas estressadas estavam menos inclinadas a tomar o atalho, descobriram os pesquisadores. Pessoas que estavam estressadas com a possibilidade de um choque tomaram o atalho 31% das vezes, em comparação com 47% para aquelas que não estavam estressadas. As pessoas estressadas ainda alcançaram o objeto que procuravam, mas de forma indireta.

Em uma cidade virtual, as pessoas criaram um atalho (mapa à esquerda, linha pontilhada vermelha) para alcançar um objeto-alvo. Mas, sob a ameaça de um choque elétrico moderado, as pessoas tinham maior probabilidade de voltar a uma rota familiar (mapa à direita, linha pontilhada verde), embora fosse mais longa.

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Desenho do mapa da cidade virtual usado no experimento. TI BROWN, SA GAGNON E AD WAGNER / CURRENT BIOLOGY 2020

As varreduras cerebrais funcionais de ressonância magnética indicaram o que o estresse adicionado fez ao pensamento dos voluntários. Os objetos plantados pela cidade evocaram padrões reconhecíveis de atividade cerebral quando uma pessoa estava vendo um dos objetos vistos anteriormente, ou mesmo apenas pensando sobre ele. Ao localizar esses sinais neurais, os pesquisadores puderam dizer quando as pessoas estavam pensando em um caminho específico – ou em nenhum caminho.

Os participantes tiveram oito segundos para planejar sua abordagem para alcançar o objeto de destino. Pessoas sem estresse geralmente tinham um plano; sua atividade cerebral continha padrões que indicavam que esses voluntários estavam pensando nos objetos ao longo da rota de atalho. Sinais neurais de um plano apareceram até mesmo entre aqueles que escolheram o caminho conhecido.

Os que aguardavam um choque pareciam usar pouca previsão. “As pessoas estressadas não pareciam estar pensando sobre o caminho familiar quando o fizeram”, diz o co-autor do estudo, Thackery Brown, neurocientista cognitivo da Georgia Tech em Atlanta. “Eles estavam neste tipo de comportamento de piloto automático de luta ou fuga.”

Além do mais, o estresse acalmou a atividade das áreas do cérebro necessárias para fazer um bom plano, incluindo uma parte do córtex pré-frontal e do hipocampo, uma estrutura importante para a memória. Essas descobertas sugerem que, sob estresse, somos menos capazes de evocar nosso conhecimento e memórias previamente aprendidos. Estamos trabalhando com um déficit.

“Em certo sentido, somos privilegiados quando não estamos estressados, capazes de controlar totalmente nossa maquinária cognitiva”, diz Wagner. “Isso nos permite agir de forma mais estratégica, mais eficiente e mais direcionada para os objetivos.”

Brown vê paralelos entre esses estressores baseados em laboratório e os estresses complexos e mais duradouros da vida real. Os participantes estavam tentando fazer algo complicado enquanto se preocupavam com outra coisa. O estressor está “operando em segundo plano enquanto você tenta planejar sua vida diária”, diz Brown. “Há uma conexão com o tipo de coisa que as pessoas estão vivenciando agora no contexto da pandemia.”

“Diante do estresse, a habilidade de planejar com antecedência voa pela janela”

Essas pistas estão dando aos cientistas uma compreensão mais precisa de como o estresse se move e afeta o cérebro. Mas os estudos de laboratório sobre o estresse, por definição, têm que ser um tanto efêmeros, com um estresse relativamente moderado. Aplicar as descobertas do laboratório às experiências de vida das pessoas traz algumas ressalvas. Enormes questões permanecem sobre como os estresses esmagadores e variados de uma pandemia podem influenciar as pessoas.

Estudos de longo prazo examinarão como as memórias autobiográficas da pandemia mudam ao longo do tempo, como a pandemia afeta o estresse durante a gravidez e como a mentalidade pode influenciar a maneira como as pessoas lidam com ela.

À medida que esse período caótico avança, os estressores mudam e se acumulam. Crises sustentadas, suspeitam os cientistas, podem mudar nossos cérebros e suas capacidades de maneiras ainda mais profundas do que o estresse temporário.

Em suma:

No presente, cada um de nós tem que administrar nossos próprios coquetéis antiestresse personalizados. O estresse fica mais potente com um acúmulo crescente de tarefas, tanto domésticas quanto relacionadas com o trabalho, a tristeza cumulativa de ver os filhos isolados de seus amigos e um gotejamento constante de pequenas perdas.

Enquanto todos lutamos com essa realidade, os cientistas têm uma única mensagem para nós: “Se você está achando difícil se concentrar agora, perdoe-se.”

Tradução livre de “How coronavirus stress may scramble our brains”, por Laura Sanders, publicado na Scienenews.org

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