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A dor crônica pode ser medida objetivamente usando sinais cerebrais

A dor crônica pode ser medida usando sinais cerebrais

Usando um implante cerebral que pode registrar sinais neurais ao longo de muitos meses, uma equipe de pesquisa da Universidade da Califórnia, descobriu biomarcadores objetivos da gravidade da dor crônica em quatro pacientes com dor crônica durante suas vidas diárias. O achado é importante porque embora existam muitas evidências de que a percepção da dor ocorre no cérebro, há também uma grande lacuna de conhecimento sobre onde e como os sinais de dor são ali processados. Consequência disso é que atualmente não existe uma forma de medir objetivamente a intensidade da dor.

“Se você não consegue medir, não consegue melhorar.”

– Lord Kelvin

Autor: Dr. Prasad Shirvalkar, MD Anesthesiology

O estudo

A maioria dos estudos anteriores sobre os sinais cerebrais responsáveis ​​pela dor basearam-se em experiências laboratoriais em ambientes artificiais. Até agora, a maioria das pesquisas sobre dor crônica utilizou medidas indiretas da atividade cerebral, como ressonância magnética funcional ou eletroencefalografia. Além disso, embora os médicos reconheçam amplamente que a dor crônica não é apenas uma extensão da dor aguda – como uma topada com o dedo do pé – ainda não se sabe como os circuitos cerebrais por trás da dor aguda e crônica se relacionam entre si.

O estudo fez parte de um ensaio clínico maior que visa desenvolver uma nova terapia de estimulação cerebral para tratar dores crônicas graves. A equipe implantou cirurgicamente eletrodos nos cérebros de quatro pacientes com dor pós-AVC e dor no membro fantasma para registrar sinais neurais no córtex orbitofrontal, uma área do cérebro associada ao planejamento e a expectativa, e no córtex cingulado, uma área associada a emoção.

Perguntamos aos pacientes sobre os níveis de intensidade da dor várias vezes ao dia durante até seis meses. Em seguida, construímos modelos de aprendizado de máquina para tentar combinar e prever as pontuações de intensidade de dor relatadas por cada paciente com instantâneos de seus sinais de atividade cerebral. Esses sinais cerebrais consistiam em ondas elétricas que podiam ser decompostas em diferentes frequências, semelhante à forma como um acorde musical pode ser dividido em sons individuais de diferentes tons.

A partir desses modelos, descobrimos que as baixas frequências no córtex orbitofrontal correspondiam a cada uma das intensidades subjetivas de dor dos pacientes, fornecendo uma medida objetiva da dor crônica. Quanto maior a mudança na atividade de baixa frequência que medimos, maior a probabilidade de o paciente sentir dor intensa. A seguir, queríamos comparar a relação entre dor crônica e dor aguda. Examinamos como o cérebro respondia à dor intensa e de curto prazo causada pela aplicação de calor nos corpos dos pacientes. Descobrimos que o córtex cingulado anterior estava mais envolvido no processamento da dor aguda do que na dor crônica.

Este experimento fornece a primeira evidência direta de que a dor crônica envolve áreas do cérebro que processam informações, distintas daquelas envolvidas na dor aguda.

Por que isso é importante?

A incidência de dor crônica é mais comum do que diabetes, pressão alta ou depressão. A dor neuropática resultante de danos no sistema nervoso, como acidente vascular cerebral e dor no membro fantasma, muitas vezes não responde aos tratamentos disponíveis e pode prejudicar significativamente a função física e emocional e a qualidade de vida. Uma melhor compreensão de como medir a atividade cerebral para rastrear a dor poderia melhorar o diagnóstico de condições de dor crônica e ajudar a desenvolver novos tratamentos, como a estimulação cerebral profunda. (De fato, a estimulação cerebral profunda tem sido usada para tratar a depressão grave.)

O que ainda não se sabe

Embora o nosso estudo forneça uma prova conceitual de que os sinais de regiões específicas do cérebro podem servir como uma medida objetiva da dor crônica, é mais provável que os sinais de dor sejam distribuídos por uma ampla rede cerebral.

Ainda não sabemos que outras regiões cerebrais podem abrigar sinais de dor importantes que possam refletir com mais precisão a dor subjetiva. Também não está claro se os sinais que encontramos se aplicariam a pacientes com outras condições de dor. 

O que vem a seguir

Esperamos usar esses biomarcadores neurais recém-descobertos para desenvolver estimulação cerebral personalizada como forma de tratar distúrbios de dor crônica. Essa abordagem envolve a incorporação de sinais em algoritmos personalizados que governariam o tempo e a localização da estimulação cerebral sob demanda, semelhante ao funcionamento de um termostato.

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